Atmospheric black metal in Middle-earth

{English version below}

Suite à quelques sollicitations venues d’ici et là, je vais aujourd’hui aborder quelque chose d’un peu différent en m’éloignant légèrement du Légendaire pour aller voir ce que ce dernier a inspiré en termes de musique, plus précisément dans les groupes de black métal atmosphérique. Nul besoin donc d’avoir lu Tolkien pour trouver ne serait-ce qu’un infime intérêt à cet article (pour une fois !). D’ailleurs, mon objectif n’est vraiment pas de donner ici un cours magistral sur le sujet, simplement de partager quelques-uns des projets musicaux intéressants que j’ai croisés au cours des dernières années. En effet, le monde de Tolkien est au cœur de beaucoup de projets très variés, même si on le trouve principalement du côté de la musique orchestrale, lyrique et folk (The Tolkien Ensemble est un bon exemple, mais nous pouvons aussi mentionner The Fellowship, Lind Erebros, Oonagh… je m’arrête ici parce que la liste serait bien trop longue !), ainsi que dans le métal, mouvement au sein duquel pas mal de groupes crient depuis longtemps leur amour pour l’œuvre de J.R.R Tolkien, Battlelore et Blind Guardian parmi les plus célèbres. Or, le sous-genre du black métal atmosphérique a été particulièrement prolifique en la matière, notamment grâce à l’impulsion donnée par le plus célèbre groupe de la niche : Summoning.

Certain.es se demanderont peut-être ce qu’est le black métal atmosphérique. Comme je le répète souvent, je ne suis en aucune mesure une experte en la matière, mais je reste néanmoins une passionnée qui écoute beaucoup de musique, assez, je l’espère, pour pouvoir donner quelques clés. Il s’agit d’un sous-genre du black métal, dont les morceaux sont de longs arrangements mélodiques assez lents, combinant des riffs de guitares et des tonalités plus classiques, parfois même lyriques. L’ambiance qui en découle est à la fois sombre et onirique, enchanteresse, même si on peut toutefois y trouver de fortes notes de tristesse, voire de menace, en fonction du projet et de la chanson dont il est question. Les thèmes les plus courants sont les mythes, le folklore historique, le rêve, la nature, mais aussi la mort, la mélancolie et la douleur. Ces morceaux ne sont pas tous accompagnés de chant, mais quand c’est le cas, on va trouver du screaming ou du chant lyrique, voire même les deux à la fois. Puisque l’on parle de métal (un genre réputé pour son côté noir), on pourrait croire à tort que les projets qui s’inspirent de l’œuvre de Tolkien s’intéressent uniquement au côté obscur du Légendaire, de ses seigneurs sombres, ses noires contrées et autres chemins des morts. Or, ces projets ne sont pas limités à cela, car même si beaucoup de morceaux traitent en effet des ténèbres d’Arda, un grand nombre d’entre eux vont aussi rendre hommage à l’espoir, à la lumière, à la beauté d’Arda et à ses plus grands héros.

Mais un exemple vaut souvent mieux qu’un long discours, et quoi de mieux que de commencer avec le dernier-né de Summoning ?


A titre personnel, j’ai d’abord écouté Summoning pour les références à Tolkien, puisqu’à cette époque (fort lointaine), je connaissais peu le black métal. Toutefois, je suis très vite tombée amoureuse de la tonalité sombre et sensible de Summoning, de leurs harmonies, parfois épiques, mêlant la mélancholie à une énergie et à un onirisme à la fois étranges et réconfortants. Cette rencontre a marqué le début d’une longue histoire d’amour, puisque c’est à travers ce groupe que j’en suis venue à découvrir et aimer le black métal de manière générale. C’est d’ailleurs la raison pour laquelle je pense qu’on peut apprécier ce sous-genre sans pour autant être amateur de black métal.

Bien entendu, un tel projet ne pouvait qu’engendrer de beaux enfants, et la liste qui suit n’est qu’un tout petit aperçu, dans le désordre, des descendants de Summoning, inspirés, à plus ou moins grande échelle, par Tolkien (certains parmi eux vont aussi pencher du côté de ce qu’on appel l’« epic black metal », je vous laisse apprécier).


After a few solicitations here on there, I have decided to talk about something quite different today, and to step away from the Legendarium itself to look at what it inspired in terms of music, more specifically in atmospheric black metal. No need to be a passionate reader of Tolkien’s books to find a little interest in this post, or so I hope! I’m not here to deliver a lecture on the matter, just to share some of the very interesting projects I encountered during the past years. Indeed, the world of Tolkien is at the core of a great number of musical projects of all styles, but we mostly find it in orchestral, lyrical and folk music (The Tolkien Ensemble is a perfect example but we can also mention The Fellowship or Lind Erebros and Oonagh… I stop here because the list would be way too long), but also in metal music. Quite a lot of metal bands have claimed their love for Tolkien’s work, Battlelore and Blind Guardian among the most famous ones, but the atmospheric back metal subgenre has also been very prolific, starting with probably the most famous band of this niche : Summoning.

But what is atmospheric black metal ? well, keep in mind that I’m no music expert at all, but as a passionate music-listener, I can try to give you a few keys : it is a sub-genre of black metal, featuring long tracks of melodious arrangements and mixing heavy (but often slow) guitar rhythms and classical, sometime lyrical harmonies, thus conjuring an feeling that is both dark and dreamlike. The general tone is enchanting, but there can also be a thick layer of threat or sadness, depending on the project and the song at stake. As for the themes, they often deal with myths, historical folklore, nature and dreams, but also death, melancholy and pain. Those tracks don’t always include singing voices, but when they do, it can be on the side of screaming or lyrical voices, or combine both. One could believe that, since we’re talking of metal –  a genre that is essentially known for its « darkness » – the projects which bring up Tolkien references would mostly deal with the dark side of the Legendarium, its dark lords, dark lands, and other paths of the dead. But let’s not limit them at that! Indeed, although we find quite a lot of songs about the darkness of Arda, a great deal of them also pays tribute to hope, light, the beauty of Arda and its most heroic characters.

But examples are more effective than long speeches, so let’s begin with Summoning’s younger baby :

When I started to listen to Summoning many years ago, it was mainly for the references to Tolkien, since I didn’t know much about black metal back in the days, but I immediately fell in love with the band’s sombre and delicate, sometimes epic tones, their melancholic and yet dynamic harmonies, dreamlike in a way that is both strange and comforting. It was the beginning of a long love story, since I came to enjoy black metal through Summoning, ant that’s why I believe it’s the kind of subgenre you can listen to even if you’re not fond of black metal.

Of course such a band could only beget beautiful children, and what follow is but a tiny overview, in no specific order, of the atmospheric black metal projects following in Summoning’s steps, and inspired (to a certain extent, depending on the projects) by Tolkien’s works (a few among them tend to also walk on the line of what is called « epic black metal »… enjoy!).

Do I weep each time I listen to it? Well…
Oh ! Another one that makes me weep
That one makes me weep as well, indeed.

Si vous voulez partager un projet du même genre dans les commentaires, n’hésitez pas ! Et si vous aimeriez découvrir davantage de projets musicaux (tout genre confondu) inspirés de Tolkien, je vous recommande cet excellent article (en trois parties, je vous donne ici le lien vers la dernière) publié sur thetolkienist.com

Enfin, si l’esthétique du métal vous intéresse, jetez-vous sur la vidéo de Maxwell et Alt236 (ils ont fait un excellent travail sur la partie concernant les groupes inspirés de Tolkien) ainsi que sur leur ouvrage disponible dès le 22 octobre 2020.

Par ailleurs, j’envisage d’explorer en profondeur un morceau de l’un de ces groupes, du moins les paroles, pour offrir quelques clés de lecture aux personnes intéressées. N’hésitez pas à faire des suggestions dans les commentaires !


If there are other bands or projects on the same musical line that you want to share in the comments, please do so! And if you want more about Tolkien inspired music, you can check out this great article (in three parts, I give you here the link to the final one) published on thetolkienist.com

Besides, I consider looking closely at one of these bands’ tracks – at least at the lyrics – in order to give some keys to those who would be interested. If you have any suggestion, the comments are yours!

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